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Actualización del cliente IRC online flash, versión 1.0

Hace unos meses anunciábamos el lanzamiento de un cliente IRC realizado en Flash (Flex para ser más exactos) en colaboración con Irc-Hispano. Bien, pues no nos hemos quedado ahí. Durante los últimos meses hemos estado haciendo ajustes y mejoras en la aplicación. Se han solucionado algunos errores que fueron apareciendo y añadido algunas funcionalidades nuevas y llamativas.

El sistema lleva ahora mismo cuatro meses online. En julio hubo 4.500 usuarios únicos diarios de media mientras que en agosto se sobrepasaron los 5.000. Ahora mismo estamos por encima de esa cifra, creo que es un dato más que excelente y más si se compara con los que había antes de su implantación.

Coincidiendo con esta actualización hemos decidido etiquetarla como v.1.0 pues ya es completa, funcional y estable. Hasta ahora estábamos en R.C., hasta tres R.C. pasaron por las manos de los usuarios.

Han sido muchos meses de duro trabajo, no sólo de desarrollo puro y duro, sino además de documentación y planificación. EL RFC del protocolo del IRC ha sido nuestra principal compañía durante mucho tiempo.

Irc Online con fotos

Pero sin duda lo más revolucionario que se ha hecho es permitir a los usuarios poner fotos instantáneas al más puro estilo Messenger. Desde ahora los usuarios ya no tienen que salir del IRC para mostrarse fotos entre ellos. Las fotos, para respetar la intimidad y privacidad de los usuarios, son independientes entre distintas conversaciones, puedes mostrar tu foto a un usuario y no a los demás e incluso tener cada usuario con una foto distinta. Nunca entendimos que a nadie se le haya ocurrido antes permitir a los usuarios verse, a fin de cuentas todos sabemos que es la finalidad de un chat. ¿Qué será lo siguiente? ¿Quizás vídeo? 😉 .

El único inconveniente que tiene el sistema de fotos online es que, por el momento,  solamente lo pueden utilizar aquellos usuarios del webchat y, aunque cada día son más, no cabe duda que el grueso de la gente que chatea utiliza software especializado como mirc y el IRcap.

¿Alguien se atreve con un plugin para mirc para las fotos instantáneas?

Cliente IRC online en Flex en colaboración con Irc-Hispano

Ayer lunes entró en producción uno de nuestros proyectos más ambiciosos junto a Irc-Hispano, la red de chat más grande e importante del mundo hispanohablante. Se puede acceder a nuestra aplicación desde aquí.

Cliente IRC Flash

Hacía muchos años que queríamos algo así pero no existía la tecnología necesaria. Los que usamos Internet desde hace muchos años, en mi caso desde 1994, sabemos que antes de que existiese el Messenger ya estaba el IRC, el chat de toda la vida. El problema era que se necesitaban programas concretos para utilizarlo (Mirc) y después había que saber configurarlo y tener unas nociones básicas (servidores, nicks, canales, kick, ban, join…). Muy complicado para el usuario no experto. Así apareció a finales de los 90 la probablemente mayor utilidad de los applets de Java: el cliente IRC online. Ahora los usuarios ya no necesitaban conocimientos ni instalarse nada, simplemente accedían a la web, ponian su nick, el canal donde querían chatear, y a «relacionarse». Incluso aparecieron clientes IRC en HTML, muy útiles pero sin las opciones de usabilidad de las otras.

La idea era muy buena, pero nadie había contado con los problemas asociados: necesidad de la máquina virtual de Java, lentitud, pesadez, etc. Los usuarios no tenían más que problemas.

Corría entonces el año 2002 cuando se nos ocurre hacer lo mismo pero en Flash, una tecnología presente en la mayoría de navegadores y con una implantación mucho mayor que la de Java. Nos pusimos a investigar y nos llevamos una gran decepción, no había forma de comunicarse con un servidor IRC estandar, en aquél momento Flash sólo disponía de xmlsocket, que permitía conectarse a hosts remotos pero siguiendo unas especificaciones especiales.

Todo estaba perdido hasta 2006. En junio de este año Adobe (que ya había absorvido a Macromedia) lanzaba Flex2 y junto a él la versión 9 de Flash Player con la funcionalidad más esperada por nosotros: la posibilidad de crear sockets binarios. Con esto ya se podían hacer en Flash clientes pop/smtp, ftp y, por supuesto, IRC. Esto marcó un antes y un después y nos pusimos de inmediato a planificar nuestro sueño. Tardamos más de seis meses en meternos de lleno en el proyecto puesto que ya estábamos trabajando en otros.

Desde el primer día tuvimos que comenzar a pelearnos con el RFC del protocolo IRC, fundamental para conocer el funcionamiento del sistema ya la sintaxis de todos los mensajes de ida y vuelta con el servidor. Una vez tuvimos el núcleo básico fue relativamente sencillo construir toda la interfaz de usuario sobre él, creando los comandos y acciones así como los eventos de respuesta. El primer problema era que había muchas opciones distintas, así que fuimos fijando prioridades y trabajando sobre ellas.

Cuando teníamos una versión básica pero funcional y debido a las políticas de seguridad de la máquina virtual Flash, nos pusimos en contacto con Irc-Hispano y desde el primer momento les encantó la idea, los planes y nuestro prototipo, con lo que fue sencillo llegar a un acuerdo que beneficiase a ámbas partes. Mientras nosotros desarrollábamos, la gente de Irc-Hispano se ocupaba del testing.

Hablando ya técnicamente, y aunque esté mal que yo lo diga, se ha hecho un trabajo impresionante exprimiendo toda la potencia de Flex. Hemos conseguido integrar bastantes cosas que a simple vista son casi imposibles de utilizar en Flex, como los smileys en un área de texto, o los colores de fondo. Documentándonos por aquí y por allí y viendo lo que habían conseguido otros conseguimos adaptar ciertos sistemas a nuestras necesidades quedando el conjunto francamente bien.

Desde el primer momento tuvimos claro que la única forma de conseguir sacar una aplicación de este tipo era usando técnicas de desarrollo ágiles, y así lo hicimos, preparando periódicamente versiones funcionales de lo que hubiese y poniéndola a disposición de los usuarios para que nos aportasen el feedback necesario, no solo de errores sino también de usabilidad y funcionalidad en general. La experiencia ha sido perfecta y todo el equipo ha salido beneficiado de este modo de trabajo, ya que se elimina automáticamente el estrés del miedo a los cambios cuando el producto está ya terminado.

Y así llegamos hasta hoy en que se lanza públicamente. Se han hecho muchas más funcionalidades de las previstas inicialmente y seguramente se irán haciendo muchas más a medida que se vaya utilizando. Por nuestra parte ha sido un esfuerzo enorme en horas de trabajo y quebraderos de cabeza para hacer y solucionar problemas sin respuesta aparente, pero el resultado ha valido la pena.

A partir de ahora esperamos ir corrigiendo bugs y añadiendo mejoras, ideas no nos faltan y seguramente habrá muchas sorpresas ;). Algún día también refactorizaremos :P.